COVID-19

La Pandémie de 1918 vue au travers des articles de la revue musicale/théâtrale Billboard de l’époque.

L’actualité est pleine de situations « sans précédent », mais le Billboard a 126 ans et nous avons tout vu – y compris la pandémie de grippe de 1918 qui a tué environ 675 000 Américains et a empêché les rassemblements publics dans de nombreuses grandes villes pendant des semaines ou des mois. Un coup d’œil aux archives du magazine montre que les problèmes auxquels était confronté le secteur du divertissement à l’époque semblent effroyablement familiers. (À l’époque, l’affichage couvrait tout – de Broadway au burlesque, des cirques aux foires d’État). L’histoire ne se répète peut-être pas, comme le dit l’adage – mais elle rime souvent

Le sens de l’argent
Le numéro du 12 octobre 1918 de la revue Billboard décrivait le monde du théâtre comme « pratiquement paralysé » par la pandémie. Certaines des foires couvertes par Billboard à l’époque se sont déroulées contre l’avis d’experts médicaux, mais un représentant d’une manifestation de Birmingham, en Alabama, a déclaré : « Nous pensons que la santé de la communauté est plus importante que le succès financier de la foire ». Dans le numéro du 16 novembre, alors que la pandémie commençait à frapper la côte ouest, les propriétaires de théâtre de Los Angeles se sont plaints d’être obligés de perdre de l’argent alors que les « établissements commerciaux » étaient autorisés à rester ouverts.

Les fermetures et les lock-out
Selon le numéro du 14 décembre : « Les directeurs de 14 théâtres [Terre Haute, Ind.] ont ignoré l’ordre de fermeture le 28 novembre et dès l’ouverture, ils ont été arrêtés et emmenés au quartier général de la police et de là en prison, où ils ont donné des cautions. Six d’entre eux, après avoir été libérés, ont tenté à nouveau de continuer leurs spectacles et ont été arrêtés à nouveau. Après la deuxième arrestation, tous les théâtres sont devenus obscurs .


En 1918, la diffusion en direct n’était pas possible, bien sûr, mais les artistes avaient toujours besoin d’une autre source de revenus. Après que de nombreuses compagnies burlesques se soient retrouvées à attendre que les concerts se matérialisent dans un Saint-Louis fermé, pendant les derniers jours de la Première Guerre mondiale, le numéro du 2 novembre rapportait qu »un grand nombre des choristes … sont allées travailler dans les usines de munitions adjacentes ».

Les singes masqués et les singes de sable
En octobre, une foire d’État géorgienne a été autorisée à condition que « toute personne entrant sur le terrain soit obligée de porter un masque anti-grippe ». (Un panneau publicitaire a publié une photo des participants, disant qu’ils « ressemblent à l’ancien gang de Jesse James »). Deux mois plus tard, Billboard rapportait que certains experts de la santé se moquaient encore des masques en les qualifiant de « balivernes ». Mais au moins un singe en portait un : Le numéro du 16 novembre de Billboard rapportait que « Joe Martin, le célèbre orang-outang [sic] chez Universal, a été condamné à porter un masque anti-grippe, son gardien, Curley Stecker, craignant que son précieux animal de compagnie ne contracte la maladie sans protection adéquate. (Note de la rédaction : Martin était en fait un chimpanzé. Billboard regrette cette erreur vieille de 102 ans. Et oui, nous sommes conscients que les chimpanzés ne sont pas des singes : ce qui précède, mais c’est allitératif).

Concerts et annulations
« Off again. On again. Reporté à nouveau. » Ce fil d’un directeur de théâtre sur une foire de Los Angeles prévue pour novembre, cité dans le numéro du 7 décembre, pourrait tout aussi bien s’appliquer aux concerts de cette année. À l’époque, comme aujourd’hui, l’incertitude régnait. Le panneau d’affichage du 2 novembre portait ce titre : « La situation de la grippe s’améliore », mais le mois suivant, un numéro rapportait que « la récurrence de la maladie entraîne la fermeture de villes… à nouveau ». Le 14 décembre, le titre de la rubrique « Grippe toujours active » indiquait que si les cas se sont atténués sur la côte est, « la situation semble être pire au Moyen-Orient ».

Litiges et rabais
De l’American Federation of Musicians à l’Actors’ Equity Association, en passant par un syndicat de projectionnistes de l’Oklahoma, tous ont navigué dans les eaux nébuleuses des contrats pour faire payer leurs employés, car les propriétaires de salles ont évité de verser l’argent en invoquant la force majeure. Alors que les tribunaux se rangent du côté de l’industrie, certaines compagnies de théâtre et de cirque ont joué à fournir des salaires ou des tickets repas à des employés en difficulté. Le propriétaire de l’hôtel Selkirk à Edmonton, au Canada, a même eu pitié des joueurs de vaudeville temporairement au chômage dans son hôtel, leur offrant une réduction pendant les périodes difficiles. Les vaudevilliens ont été si reconnaissants qu’ils ont décidé de « faire part de leur appréciation à travers les colonnes de l’affichage » ; dans le numéro du 14 décembre, Robert McDonald de l’hôtel Selkirk leur a dit : « Ne vous inquiétez pas des tarifs, nous allons arranger ça ». Et il a rendu les tarifs extrêmement raisonnables et nous a dit de ne pas nous inquiéter, d’aller de l’avant et de nous amuser du mieux que nous pouvions pendant le licenciement pour cause de grippe et de le payer dès que nous en aurons l’occasion ».

La suite de l’article en anglais est sur le site de Billboard : https://www.billboard.com/articles/news/9365515/billboard-1918-pandemic-coverage?utm_campaign=Coronavirus%20Watch&utm_medium=email&utm_source=Sailthru&utm_term=billboard_covid

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