COVID-19

Point de vue : Témoignage d’un responsable d’une agence de booking sur le COVID 19 et le monde musical d’après.

Série de Residentadvisor (en anglais) sur l’impact de COVID-19 sur la musique avec Carin Abdulá, qui dirige OUTER, une agence de booking située à Londres et à Berlin. A lire en complet en suivant ce lien : https://www.residentadvisor.net/features/3654 . L’article date du 1 er avril 2020.

Mon expérience du monde extérieur en ce moment se déroule d’un point de vue privilégié : ma maison à Londres, qui est maintenant aussi mon bureau et où je consomme beaucoup trop de jazz au quotidien. Comme la plupart des gens, je m’isole actuellement et je digère la réalité dystopique dans laquelle nous nous trouvons tout en m’inquiétant pour mes amis et ma famille qui sont à des milliers de kilomètres. Malgré tout, je me considère comme très chanceux.

Je dirige l’agence OUTER, l’agence créée par la même équipe que celle de Berlin Atonal, bien que nous fonctionnions de manière indépendante. Notre équipe est une petite équipe ; je suis à Londres, le reste est à Berlin. En tant qu’agent principal, je m’occupe des réservations d’artistes et d’un peu de gestion, ce qui vient en quelque sorte avec le territoire quand on travaille avec des artistes plus petits.

Ce dernier mois a été consacré à la gestion de crise. En tant qu’agent, je travaille avec le temps. Le concept de temps est la clé de mon travail. Tout comme la géographie, le fait de se déplacer. Toutes ces choses que nous avions considérées comme allant de soi d’un point de vue professionnel. Ce scénario cauchemardesque nous a enlevé le tapis et nous a montré à quel point tout cela est fragile, mais aussi à quel point nous sommes tous connectés.

Comme la plupart des agents de réservation, nous sommes confrontés à la crise de COVID-19 depuis le début de l’année, lorsque nous avons dû annuler des tournées en Asie. Il était clair que la situation était préoccupante et qu’elle risquait de s’aggraver, mais je pense qu’aucun d’entre nous n’a vraiment envisagé l’ampleur qu’elle allait atteindre. Lorsque nous avons été confrontés à cette situation au Royaume-Uni et en Europe, nous avions déjà eu des conversations avec les artistes, pour essayer de les préparer à l’éventualité d’une perturbation. Sur le plan professionnel, cela a commencé à devenir très réel lorsque l’Italie s’est retrouvée en état d’isolement, ce qui, je crois, a été un moment charnière pour l’Occident arrogant. C’est à ce moment que nous avons compris l’énormité de ce qui allait arriver.

J’ai longtemps dénoncé l’insoutenabilité de la scène musicale. Je travaille aussi avec des artistes plus petits, donc je suis en permanence conscient de la précarité de celle-ci et des inégalités de pouvoir qui y règnent, mais j’en avais aussi fait l’expérience en tant que promoteur avant d’entrer dans le monde des agences. Aujourd’hui, avec cette crise, tout le monde est exposé, les portes de tout le monde sont ouvertes. Tous les aspects de l’écosystème musical ont été révélés. Nous avons maintenant les conversations que nous aurions dû avoir il y a un certain temps, et même si ce sont des changements qui auraient dû se produire progressivement, parce que nous sommes maintenant dans cette situation, le changement nécessaire est immédiat et urgent.

En ce moment, alors que je suis positif, je vois cela comme une opportunité en or. Nous pouvons reconnaître que tout est tombé si vite parce qu’il a été construit sur des fondations fragiles. Nous devrions réparer ces fondations et non pas simplement continuer à construire et à construire et à construire sous un concept irréaliste de croissance infinie. Je vois une opportunité de discuter sérieusement de la syndicalisation, car pourquoi pas ? Je vois une opportunité de donner la priorité aux scènes locales. Peut-être devrons-nous le faire, car nous ne savons pas quelles restrictions à la circulation il y aura dans les mois et les années à venir – donc même lorsque les salles rouvriront, peut-être que les artistes ne pourront pas s’y rendre aussi facilement. En même temps, il y a de sérieuses mesures de lutte contre le changement climatique dont nous devrons tenir compte et qui se produiront tôt ou tard.

Je me force à croire que lorsque les restrictions finiront par être levées, les gens voudront être dehors, quelle que soit la fête – tant qu’ils pourront se le permettre. Que les gens auront envie de cette unité, après n’avoir pas pu se rassembler pendant si longtemps.

Je vois aussi cela comme une opportunité de déboulonner le mythe de l’agent. Les gens commencent enfin à voir à quel point le monde de l’agence est nuancé. On ne peut pas vraiment les mettre toutes dans la même boîte : il y a des petites agences indépendantes, des grandes agences, des grandes agences, et des mondes entre les deux. En raison de cette diversité, il est impossible de traiter de manière globale le problème actuel.

Il y a beaucoup d’idées fausses sur ce que fait réellement un agent de réservation (booking). Il y a le mythe selon lequel les agents sont des gens impitoyables et cupides ; une sorte d’idée dépassée des années 1970. En réalité, l’activité d’agent commence avec A&R. En tant qu’agent, vous consommez de la musique, mais vous devez voir ce qui a le potentiel de se démarquer dans le paysage actuel, et comment vous pouvez travailler avec eux pour atteindre leurs objectifs. Ensuite, il faut établir des relations avec les artistes. Une chose essentielle que je fais est d’essayer de trouver des opportunités pour les artistes en dehors des spectacles, de les mettre en relation avec d’autres artistes, d’aider à développer des concepts et des idées dans la réalité… la liste est longue et comprend beaucoup de travail interpersonnel et de soutien. J’essaie de les représenter en dehors du spectacle lui-même et c’est le cas de la plupart des agences de booking indépendantes : c’est bien plus qu’une relation transactionnelle. Nous entretenons nos relations avec les artistes et nous nous sentons responsables non seulement de leurs revenus, mais aussi de leurs réalisations, de leur bien-être et, en fin de compte, de leur succès.

Au niveau des agences, nous ressentons actuellement la pression de justifier nos emplois auprès du monde entier. C’est un moment clé pour créer une compréhension entre les différentes parties de l’écosystème, car la tendance a toujours été de se moquer des promoteurs ou des agents et, croyez-moi, nous n’avons pas besoin de cela en ce moment. En tant qu’agence, notre travail n’est payé que par des frais de réservation lorsqu’un spectacle a lieu – qu’il s’agisse d’un grand ou d’un petit spectacle, il y a beaucoup de travail invisible qui s’y ajoute bien avant le jour de la représentation. Il s’agit de trouver des contacts, de présenter les artistes, de développer des relations à long terme avec les promoteurs, de préparer le terrain, de négocier un cachet, puis d’assurer toute l’administration, la logistique, etc. si le spectacle est effectivement réservé.

Nous ne sommes pas payés si le spectacle n’est pas réservé, mais nous consacrons le même nombre d’efforts, parfois plus. Nous employons des personnes, nous louons des bureaux et nous avons des coûts permanents en termes de logiciels, de comptables, d’outils de travail divers, tous des coûts qui n’ont pas cessé malgré l’arrêt immédiat de notre activité. La lutte actuelle consiste donc à survivre alors qu’il n’y a effectivement pas de revenus dans un avenir prévisible. Nous avons l’intention de reporter les spectacles à une nouvelle date, ce qui signifie en fait que nous faisons à nouveau le même travail pour moins de revenus, voire pas de revenus du tout. Nous sommes obligés d’avoir des conversations difficiles au cas par cas pour justifier, dans certaines situations, le maintien de nos frais de réservation pour les spectacles perdus (ce qui est une pilule dure à avaler pour les promoteurs qui perdent de l’argent).

Nous devons avoir ces conversations où nous nous mettons constamment à la place de l’autre. Personnellement, cela m’a aidé à réaliser qu’une grande partie du temps et des efforts que nous avons consacrés à l’établissement de ces relations au fil des ans porte aujourd’hui ses fruits, car la plupart ont été compréhensifs. Nous serons aux côtés de nos promoteurs et ils le savent.

Mais ensuite, mon cerveau négatif se met en marche. Y aura-t-il une tendance à maintenir le statu quo alors que tout le monde se démène rapidement pour simplement reporter les spectacles à une date ultérieure, en espérant le meilleur dans un monde dont nous n’avons tout simplement aucune idée ? Il sera plus facile de s’identifier à ce confort. Peu importe la fragilité des fondations, il est indéniable qu’elles fonctionnaient pour quelques-uns. Cela m’inquiète, et je vois déjà cela se produire d’une certaine manière par le biais de promoteurs qui ne peuvent pas reprogrammer mes artistes, qui sont plus petits de profil, parce qu’ils consacrent tous leurs efforts à essayer d’obtenir de grandes têtes d’affiche. Si tout le monde fait cela, allons-nous simplement revenir à la situation antérieure ? Je comprends qu’en tant que promoteur, vous voulez revenir à une certaine version de la normalité dès que possible. Mais cela signifie que les personnes qui se battaient déjà pour une place vont se battre encore plus fort.

L’un des nombreux éléments de la pièce est la culture de la tête d’affiche. Si des conversations sur le sujet ont eu lieu au fil des ans, le fait est que peu de choses ont vraiment changé. Il y a beaucoup trop de risques au sommet. Cela ne veut pas dire que la culture des têtes d’affiche doit disparaître, car cela n’arrivera jamais – elle a toujours été là et n’est absolument pas exclusive au monde de la musique électronique. Mais il est peut-être temps de trouver des moyens pratiques d’aborder toutes ces conversations sur qui est engagé et qui ne l’est pas, les écarts de cachets entre les grands et les petits artistes, les plafonds de cachets, les cachets des DJ qui complètent les revenus des producteurs. Devrait-on s’entendre pour que les promoteurs fassent appel à des talents locaux s’ils font venir des artistes internationaux ? Les agents devraient-ils continuer à s’appuyer sur les grands noms de leurs listes pour pousser les autres artistes avec lesquels ils travaillent ? Voilà les questions que nous devons non seulement poser mais aussi aborder. Le moment est venu.

En tant qu’industrie, en tant que scène, nous dépendons tous fondamentalement les uns des autres. Nous ne pouvons pas exister indépendamment – un promoteur a besoin d’un artiste ; un artiste dépend du promoteur. Pour nous, les agents, nous sommes entre tout le monde et c’est en fin de compte ce qui constitue la partie la plus importante du travail : servir de médiateur dans les relations.

Je constate une complicité entre les agences que je n’avais jamais vue auparavant. Nous avons tout de suite su que nous devions être en contact les uns avec les autres, pour des raisons essentiellement pratiques (pour partager des connaissances et des informations) mais aussi pour un soutien émotionnel. Il y a eu un véritable sentiment d’unité lorsque nous nous sommes retrouvés tous ensemble sur ce bateau qui coulait.

En ce qui concerne le grand public, j’ai le sentiment que cette conversation sera difficile car nos foules se trouvent dans des situations effrayantes et incertaines. Sauver une scène musicale ne sera pas une réponse naturelle pour la plupart d’entre nous. Il existe un stéréotype sur le travail dans la musique, mais la vérité est que c’est une entreprise qui emploie des gens partout, du personnel de bar aux ingénieurs techniques, en passant par les promoteurs et les artistes. C’est une culture qui fait bouger les gens et cela doit compter pour quelque chose.

L’impact de cette crise n’a rien de mystique ou de fantaisiste. Il s’agit de véritables emplois et de moyens de subsistance menacés. Maintenant, puisque les rideaux sont ouverts pour que tout le monde puisse voir à l’intérieur, il est important pour nous de dire : C’est ce que je fais réellement, voici comment je contribue : C’est mon travail et ce n’est ni plus ni moins que d’autres emplois dans d’autres secteurs. C’est mon travail et je fais de mon mieux pour le faire bien.

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