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L’industrie de la musique s’est construite sur le racisme. Pour changer cela, il faudra plus que des dons

En septembre 1978, l’extraordinaire producteur de soul Kenneth Gamble a aidé à lancer la Black Music Association, un groupe de défense qui s’est fixé pour objectif de pousser l’industrie de la musique à « reconnaître et célébrer le pouvoir économique et culturel de la musique noire ainsi que de ceux qui l’ont produite et promue ». « Il était temps de faire quelque chose de nouveau et de plus inclusif pour tous les professionnels de l’industrie de la musique noire », a déclaré Kenneth Gamble en 2015. La BMA s’adressait à la fois aux artistes et aux cadres, reliant deux groupes qui étaient tous deux confrontés au racisme de l’industrie de la musique mais qui étaient souvent dans des camps opposés aux tables de négociation. Le slogan de la BMA ? « La musique noire est verte ».

Le BMA a fini par s’effacer, « incapable de résister aux programmes divisés des dirigeants ». Mais plusieurs cadres ont fait référence à l’histoire de l’organisation en matière de défense des droits cette semaine, au lendemain du Blackout Tuesday, qui a vu des arrêts de travail dans les principaux labels. « J’ai l’impression que nous avons besoin de cela [pour revenir] », a déclaré un cadre qui a participé aux événements du Blackout Tuesday.

Au milieu des protestations nationales sur la mort de George Floyd à Minneapolis, les maisons de disques ont décidé d’utiliser le mardi pour un rare compte-rendu de l’industrie. Deux conversations connexes se sont déroulées en parallèle. Premièrement, l’industrie de la musique peut-elle utiliser ses vastes ressources et sa grande influence pour aider à réduire la brutalité policière et combattre le racisme systémique ? Deuxièmement, l’industrie de la musique peut-elle enfin faire face à sa propre histoire de racisme et construire un avenir plus équitable ?

La conversation de cette semaine sur les moyens par lesquels « l’industrie du disque fait un très bon travail pour garder les noirs hors de la salle », comme le dit un A&R, accélère des discussions qui sont en cours depuis des décennies et qui étaient déjà plus publiques ces dernières années.

Elles concernent les contrats extrêmement inégaux qui continuent à rapporter des millions de dollars à l’industrie musicale tout en ne transmettant qu’une petite partie de cette richesse aux artistes, la myriade de techniques qu’une industrie musicale dirigée principalement par de riches cadres blancs utilise pour tirer profit de l’art noir, apportant la transparence à un système de label qui se nourrit d’opacité, et la capacité d’action collective dans une industrie musicale impitoyable, parfois vindicative (presque tous ceux qui ont parlé pour cette histoire l’ont fait de manière anonyme afin d’éviter d’être pénalisés) qui favorise une concurrence acharnée entre labels et à l’intérieur des labels sur toute forme de solidarité.

Mais s’attaquer véritablement à ces questions, c’est aussi remettre en question le cœur même de l’industrie de la musique des grands labels, qui s’est construite grâce à une exploitation implacable et souvent raciste et sexiste. « Les labels ne font que gagner de l’argent », dit le rappeur Royce da 5’9, qui a travaillé avec les majors mais qui travaille maintenant de façon indépendante. Un deuxième A&R va plus loin : « Aucune des [grandes maisons de disques] ne serait même debout si le commerce était équitable. »

Un contrat de disque typique, par exemple, implique qu’un artiste renonce aux droits sur sa musique, souvent à perpétuité, en échange d’un chèque initial et, éventuellement, du droit d’empocher 18 cents sur chaque dollar tiré de ces enregistrements – après que le label ait récupéré l’avance, le budget marketing, le soutien à la tournée et d’autres dépenses.

« Le secteur de la musique a l’un des prêts les plus prédateurs de l’histoire des prêts », déclare le second directeur. « Même avec une banque, votre taux d’intérêt peut être élevé, mais si vous remboursez votre prêt, vous êtes au moins propriétaire de votre maison. [Dans l’industrie de la musique], vous donnez à quelqu’un quelque chose pour l’éternité et vous ne le récupérez jamais ».

L’industrie de la musique populaire contemporaine a également des fondements racistes. Le terme R&B a été inventé, après tout, pour remplacer « musique de race ». Les hit-parades ont toujours été très séparés, les musiciens blancs étant responsables de la majorité du rock, de la country et de la pop, et les musiciens noirs faisant leur chemin dans le R&B et le hip-hop. Les artistes noirs sont toujours pénalisés lorsqu’ils tentent de se frayer un chemin dans les espaces blancs – l’année dernière encore, Lil Nas X a été exclue du hit-parade country du Billboard – tandis que les artistes blancs qui se lancent dans le hip-hop (Post Malone, G-Eazy) et le R&B (Adele) bénéficient d’une importante manne commerciale.

« Ils doivent prendre davantage d’initiatives pour embaucher des Noirs dans tous les domaines ».

La composition de l’industrie de la musique reflète largement la composition de ces palmarès aujourd’hui. Les cadres noirs restent concentrés dans ce que l’on appelle les départements « urbains », qui se concentrent sur le hip-hop et le R&B, tandis que les cadres blancs sont libres de se déplacer comme bon leur semble. Cela est vrai même si le hip-hop et le R&B en sont venus à dominer l’écoute à l’ère du streaming.

« La musique pop est de la musique noire ; c’est exactement ce qu’elle est », déclare le premier A&R, qui travaille principalement avec des rappeurs et des chanteurs R&B. « Nous avons besoin que les bureaux reflètent les charts. C’est très simple ».

Atteindre cet objectif « simple » sera un défi pour une industrie de la musique qui a peu d’antécédents récents en matière d’action collective efficace. Les personnes qui ont le plus de pouvoir pour influencer le changement au sein des labels sont probablement les artistes eux-mêmes, donc leur implication dans tout effort est cruciale. Dans le passé, les acteurs ayant un effet de levier n’ont pas toujours été prêts à l’utiliser pour démanteler un système qui leur offre un contrôle. « Lorsqu’un artiste noir très demandé entre dans une maison de disques et qu’il voit que toute la salle de conférence est blanche, pourquoi ne dit-il rien alors ? demande l’A&R. Dites : « C’est bizarre. Je ne fais pas de musique pour des gens qui vous ressemblent. Ils ne vont jamais faire ça. Signez un chèque, prenez une photo avec celui qui vous ressemble, continuez à avancer. »

Mais un artiste noir qui a signé avec un grand label dit que les artistes font face aux mêmes contraintes racistes que les cadres. « Quiconque travaille dans l’industrie en tant que cadre ou en A&R et est noir sait à quel point c’est merdique, mais ne veut pas mettre en péril son travail ou sa réputation pour se battre à fond pour un artiste noir parce qu’il sait que son travail est aussi en jeu », explique-t-il. « Ils ne peuvent pas faire grand-chose, parce que [les grandes maisons de disques sont] toujours dirigées par les mêmes Blancs ».

Suite de l’article en anglais de Elias Leight dans Rolling Stone : https://www.rollingstone.com/music/music-features/music-industry-racism-1010001/

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